’s Werelds oudste bekende wilde vogel ter wereld werd onlangs 70, de reden waarom hij zo bijzonder is.

08-03-2021 08:00

Categorie: Dieren

’s Werelds oudste bekende wilde vogel ter wereld werd onlangs 70, de reden waarom hij zo bijzonder is.

Foto: Sarah Varzideh, Redactie: Robin Buitenhek

 

De albatros Wisdom overleefde tsunami's, bijna al haar partners en bracht meer dan veertig jongen groot. Ze verlegt de grenzen van alle verwachtingen over vogels.

 

Wisdom, die dit jaar 70 werd, zit in november 2020 op haar ei in het Midway Atoll National Wildlife Refuge. Het zou elke vogel kunnen zijn van de miljoen laysanalbatrossen die ieder najaar terugkeren naar het Midway Atoll National Wildlife Refuge, een groep van drie uit koraalriffen bestaande eilandjes in het noorden van de Grote Oceaan. Zowel de mannetjes als de vrouwtjes hebben een helderwitte borst en kop, ogen die met kohlpotlood lijken te zijn aangezet en chocoladebruine vleugels die een spanwijdte van twee meter kunnen bereiken. ‘Ik ben altijd opgelucht als ik Wisdom weer zie aankomen,’ zegt bioloog Jon Plissner die voor de U.S.

Wetenschappers weten al heel veel over Wisdom. Ze weten dat ze in 1956 werd geringd in het kader van een langlopend onderzoeksproject waarbij sinds eind jaren dertig meer dan 260.000 individuele albatrossen werden gevolg. Maar er is nog steeds veel dat de wetenschap niet weet over Wisdom en haar soortgenoten. National Geographic Explorer-in-Residence Sylvia Earle zit in januari 2012 naast Wisdom op Sand Island, dat onderdeel uitmaakt van de atol Midway.

Plissner en zijn team hebben de afgelopen vijftien jaar kuikens van laysanalbatrossen geringd en de ringnummers bijgehouden van albatrossen die hun nest bouwden op een specifiek stukje grond van vijftig bij vijftig meter. Deze data moeten op de lange termijn meer informatie opleveren over de levensduur van de vogels.

Een wijze vogel
Het is bovendien waarschijnlijk dat Wisdom ouder is dan 70. Omdat ze vele jaren lang had weten te ontkomen aan alle gevaren die albatrossen bedreigen, zoals tsunami's en haaien en de nieuwere, door mensen veroorzaakte bedreigingen als opwarming van het zeewater door de klimaatverandering, de plasticsoep en visserij, kreeg ze de naam Wisdom. Sinds die tijd is Wisdom een ster op het internet, zowel in de VS als in andere landen. Ze zijn het symbool van de god Lono, de god van de regen en de landbouw.

De roem van Wisdom leverde aandacht op voor de gevaren waar zeevogels, en dan met name laysanalbatrossen, aan blootstaan, vertelt Beth Flint, die als USFWS-bioloog werkt in Honolulu. ‘Ik denk dat het belangrijk is dat zij zorgt dat het publiek belangstelling heeft voor de soort. Bovendien krijgen mensen door haar ook meer interesse in wetenschap.

Gewone moeder
Elk najaar keren de laysanalbatrossen terug naar Midway, nadat ze maandenlang op zee zijn geweest, voor de start van het nieuwe broedseizoen. In 2020 telden biologen er 492.000 nesten, iets meer dan het voorgaande jaar. Nadat het vrouwtje haar ene ei heeft gelegd, verdeelt het vogelpaar het ouderschap. Het recente kuiken van Wisdom, dat op 1 februari uit het ei kwam, kruipt dicht tegen zijn vader aan, de huidige partner van Wisdom, Akeakamai.

Hartje zomer vliegen de kuikens uit richting zee, en komen dan drie tot vijf jaar lang niet meer aan land. Er zijn al verschillende partners van Wisdom gestorven. Ze is een vrij gewone vogel, vertelt Plissner, precies wat je zou verwachten van een zeer ervaren moeder die al meer dan veertig eieren heeft gelegd. ‘Ze zit veel te slapen op haar nest,’ vertelt Plissner.

‘We moeten een herkenningsteken bij haar in de buurt zetten, want ze valt verder niet op en gaat op in de rest van de groep.

Albatroszorgen
Een nieuw probleem waarmee de laysanalbatrossen worden geconfronteerd op Midway zijn invasieve muizen die de broedende volwassen vogels aanvallen en verwonden. Maar volgens deskundigen het is onbekend welke andere effecten het plastic mogelijk heeft voor de soort, die door de International Union for Conservation of Nature op de lijst van bijna bedreigde diersoorten is gezet. Het feit dat het noordelijke deel van de Grote Oceaan warmer wordt en het water meer verzuurd kan negatieve gevolgen hebben voor de inktvissen en andere albatrosprooien. Mogelijk neemt het aantal inktvissen af, of trekken ze naar andere gebieden, wat van invloed kan zijn op het voedselaanbod voor de vogels, vertelt Flint.

De gaten opvullen
Wetenschappers hebben meer gegevens over de laysanalbatrossen en hun gedrag nodig om de bedreigingen beter te kunnen tegengaan en de soort voor de lange termijn te behouden. Maar ze zijn veel vaker op zee, ver van de speurende blikken van wetenschappers. Dankzij die tags kon worden achterhaald dat broedende laysanalbatrossen ver buiten de eilanden van Hawaï op zoek gaan naar voedsel, en soms zelfs zo noordelijk gaan dat ze de eilandengroep de Aleoeten in Alaska bereiken, vertelt Rob Suryan. Als marine-ecoloog doet hij onderzoek naar zeevogels bij het Alaska Fisheries Science Center in Juneau van de Amerikaanse NOAA, de National Oceanic and Atmospheric Administration.

‘Wat Wisdom ons bij uitstek kan vertellen, wat betreft het behoud van zeevogels, is hoe ver ze vliegt om voedsel te halen voor haar kuiken,’ vertelt Suryan. Daaruit kon onder meer worden afgeleid hoe het kan dat de vogels zo lang achter elkaar zo efficiënt boven de oceaan kunnen zweven.

De Wisdom-show?
‘Wisdom verlegt de grenzen van wat wij dachten dat mogelijk is in de natuur, en er valt nog veel meer te ontdekken,’ stelt Charles Eldermire, de projectleider van de vogelcams van Cornell lab. Als internationale ster is Wisdom ook de ideale kandidaat voor een eigen webcam. Een andere mogelijkheid zou zijn om een bewegingscamera op te hangen, die bijvoorbeeld om het kwartier een foto of een videootje zou maken. ’ En dat is nog meer reden om te duimen dat Wisdom het nog een tijdje volhoudt.